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Soñemos un poco: ¿ y si saliera una Dreamcast Mini ?


Una "dreamcast mini" es el sueño húmedo de muchos ( me incluyo en la fantasía ), aunque si saliese de verdad SEGA tendría que hacer varias cosas para poder materializar una idea que aunque parezca maravillosa se me antoja muy lejana.



No nos mintamos, SEGA parece estar haciendo las cosas bien de nuevo. Luego de años de re-estructuración y números rojos  parece que al fin logra hacer felices a sus inversionistas. Las recientes ventas de Total War y Persona , junto con una nueva política de traer algunas de sus grandes obras al pc ( Bayonetta , Vanquish ) le confieren un renovado aire que nos hace recordar sus mejores momentos. Hace poco lanzó un trailer en donde nos quería vender su nueva visión como compañía de vídeo juegos que respeta el legado retro y que desea conquistar al jugador del futuro.



Hoy mismo lanzaba SEGA FOREVER un servicio que traería de vuelta grandes clásicos de la marca a los dispositivos móviles. Estando en este momento cabría plantearse la posibilidad de soñar con que SEGA haga una jugada parecida a la de Nintendo y se aventure a revivir una de sus consolas más queridas: ¿ podría sega hacer ahora una DREAMCAST MINI ? 

En este articulo quise plantearme como sería tal idea y como funcionaría. Si bien muchos se volverían locos por ella , resucitar la consola en los tiempos que corren implicaría algunas cuestiones que SEGA deberá tratar, así es que trataré de suponer como podría afrontarlas.

No está de más recordar que todo esto es una opinión personal sobre una situación hipotética y que SEGA en ningún momento ha manifestado intenciones de hacer tal cosa; pero dado el éxito de la NES MINI  y que hace poco licenció la marca para la fabricación de una versión HD de la MegaDrive/Genesis , no parecería muy alocado que esto pasara.



REVIVIENDO LA DREAMCAST: ¿EMULACIÓN,  NUEVO HARDWARE O COMBINACIÓN DE LOS DOS?


Para traer de vuelta esta consola SEGA puede valerse de dos caminos: volver a fabricar una nueva dreamcast  más pequeña( con salida HDMI y un sistema de almacenamiento y reproducción de juegos diferentes al extinto GDROM ) ó  valerse de la emulación a través de una solución parecida ó igual a lo que ofrece Raspberry o Odroid-C2 o en un Hardware que la misma SEGA ensamble para este fin. Analicemos estas 2 hipotéticas situaciones.





Dreamcast Mini hecha de cero usando una versión nueva de chip gráfico con tecnología POWER VR:

Por más que parezca increible, el fabricante del chip gráfico de la Dreamcast sobrevive hoy en día . El nombre de esta tecnología es una división llamada  POWER VR; una marca de Imagination Technologies ( antes VideoLogic ) y aunque en el 2002 se retiró del mercado de los ordenadores y las vídeo consolas, siguió evolucionando a través de soluciones para el mercado móvil ; ya no directamente como fabricante pues licenció varias de sus tecnologías y desarrollos a terceros que han seguido explotándolo hasta el día de hoy. 
En su momento, la tecnología POWER VR licenció el diseño de circuitos integrados y las patentes a varias compañías, entre ellas a apple, quien lo usó hasta hace muy poco hasta que por fin se divorciaron totalmente no sin polémica de por medio.

El caso es que sí, Power VR aun existe, y es propiedad de Imagination Technologies , y su encarnación más reciente se apoda " Furian".

La dreamcast y los arcades Naomi  usaban la segunda generación de Power VR, Furian viene a ser la octava generación con varias revisiones de por medio y mucha más potencia. 

Viéndolo así, no sería descabellado usar una versión personalizada  de "Power Vr " pensada en  una nueva Dreamcast mini, lo cual  debería garantizar la compatibilidad con el software, la interfaz de programación de aplicaciones que usó SEGA para Dreamcast ( API de aquella época ) y una interfaz renovada para los tiempos actuales y la carga de juegos.

También deberá encontrar la manera de reescalar los juegos elegidos para que cumplan con ser HD. ( Nativamente los juegos de DC alcanzaban 640 x 480 )pero el nuevo hardware tendrá que incluir alguna solución para esto sin que la imagen se vea estirada o "rellenar" el resto  del espacio con imagenes 2d del arte del juego. Los emuladores son capaces de llevar la Dreamcast al HD configurando algunos parámetros como veremos mas adelante.

Ambas compañías ( sega e Imagination Technologies ) deberían trabajar para resucitar la Dreamcast aprovechando los chips más pequeños, el menor consumo energético y un mayor rendimiento. Sega debería desarrollar una nueva interfaz, el sistema de reescalado y un sistema diferente para cargar los juegos , ya que los GDROM cesaron de fabricarse hace más de una década. Como apunte, un disco de Dreamcast albergaba hasta 1,2 GB así que los juegos "más pesados" como Shenmue 2   ( que se gastaban  4 discos aprovechando cada bloque de espacio ) no superaban los 5gb de espacio en total. El promedio del tamaño de un juego de Dreamcast  grabado como imagen de GDROM es de 900 Megas .

 En nuestra hipotética "Dreamcast Mini ",todo este nuevo hardware iría ensamblado en una placa que incluya salida HDMI y la posibilidad de conectar 4 controles de Dreamcast, bien sea de modo inalambrico a través de Bluetooth o Radiofrecuencia; o usando conexiones cableadas ( usar controles inalambricos podría encarecer la fabricación y usar controles cableados con los puertos originales podría estropear un diseño compacto, por lo que deberían diseñar  conectores más pequeños. ) A la fecha de este artículo aun se conseguían controles originales de SEGA DREAMCAST sin desempacar en AMAZON , por algo menos de 23 dolares.

Finalmente todo esto iría metido en una compacta cajita que recreará el molde de la dreamcast original, pensado para enamorar a los más nostálgicos. 

En costes de fabricación está opción sería la más costosa y la más difícil, ya que implicaría que SEGA movilizara varios departamentos a encargarse del Hardware ( algo que no hace desde finales de los 90s ), a pulir una nueva interfaz y a "construir" una nueva Dreamcast más compacta y con hd , desde cero. 
Como ventaja el hecho de no requerir de la emulación para correr los juegos le ahorraría tiempo y recursos de desarrollo , aunque igual deberá trabajar en la nueva interfaz y la forma en la que se van a cargar los juegos ( almacenados internamente en la consola y pre cargados como imágenes de los GDROMS ). 

Usando la emulación para revivir Dreamcast.

Este video muestra como es la emulación de Dreacmast en una Raspberry 3 con Retropie, para lograrlo en un nivel más o menos " jugable" el autor tuvo que hacer Overclock en el procesador de la Pi.

La otra opción que tendría SEGA es la de recurrir a una caja que corre Dreamcast a través de la emulación: Una solución parecida usó Nintendo con la Nes Mini. Lo que Nintendo hizo fue ensamblar su propia solución de Hardware para emular nintendo en HD usando una distribución de Linux y su propia versión de emulador .  En términos de potencia, la Nes Mini sería similar a a una Raspberry 2 con menos memoria Ram.

Sin embargo, la emulación de Dreamcast es un poco más exigente que la de nes , super nes  e incluso la mayoría de consolas de 32 y 64 bits. Cuando se intenta hacer con una Raspberry Pi 3  y alguna distro de linux pensada en emulación  como Recallbox o Retropie vemos que los juegos de Dreamcast apenas corren para ser jugables ( en algunos casos es necesario Overclokear el procesador o en otros casos la caída de frames es tan grande que es prácticamente injugable ). 

Emular dreamcast  en HD y en pc con resultados satisfactorios requiere mas o menos ( no hay información especifica desde los devs oficiales de los emuladores DEMUL y NULL DC actualmente ) un Intel Core I3 de 5ta generación y 4 gb de ram  usando los gráficos integrados INTEL HD*.

Así y todo, hay una comunidad enorme trabajando en mejorar estos emuladores y  los drivers que usan o hasta podría llegar a lanzarse otro "mini computador " ( como una hipotética Raspberry pi 4 u otra cosa mejor  ) que pueda ofrecer mejores recursos de hardware a estas soluciones.  

Por el lado del pc la emulación de Dreamcast roza la perfección y se puede llevar incluso al hd y la vista panorámica con texturas mejoradas. DEMUL es un emulador que logra esto sin tener mayores inconvenientes.


El vídeo de arriba explica como emular shenmue 2 en HD usando Demul en un pc .

Sin embargo, volvamos a nuestro escenario ficticio y pensemos que Sega ha optado por una opción parecida a la de Nintendo: fabricar su propio Hardware y crear un emulador capaz de llevar  los títulos de Dreamcast al Hd ( al menos los escogidos o pre cargados ), con capacidad suficiente para mejorar un poco la apariencia de los mismos y regalarnos una especie de 16:9 en los casos que se pueda. 

Sería un sueño que algo similar a la emulación de Dreamcast en pc pueda llegar a un tv por hdmi empaquetado en una pequeña consola que le haga homenaje al diseño de la carcasa original y su clásico control.

Esta opción no es tan descabellada, teniendo en cuenta que SEGA podría aprovechar el trabajo de otros ya que muchos de estos emuladores son de código libre ( volvemos a Nintendo, que hizo algo similar ), usar Linux y optimizar el código de su emulador para que vaya perfecto. 

O podríamos ir más allá con nuestra imaginación y juntar un nuevo chip  de tecnología Power Vr con un potentisimo emulador de Dreamcast creado para la ocasión, capaz de emular todo Dreamcast en HD sin inconvenientes.


Sin Maracas, sin caña de pescar , sin pistola y posiblemente sin VMU.


La Dreamcast tenia una familia de periféricos bien particular: una caña de pescar para el sega bass fishing, unas maracas que se usaban en zamba de Amigo, un micrófono que se instalaba en el control y que te permitía hablar con la criatura en Seaman y otros que nunca conocí como como el panel de trenes para el juego Densha de go ( Taito ).

Existen otros más comunes como la VMU ( Visual memory unit ), donde se almacenaban los saves de la dreamcast y que también era una especie de rudimentaria consola con mini juegos para su pantalla monocromo de menos de 50 pixeles de ancho por alto; toda una novedad finalizando los 90s. También era común tener la consola con el pack de vibración y la pistola de luz, accesorios comunes para la época.

Pero  en el escenario de una hipotética Dreamcast mini volver a frabricar versiones recientes de estos periféricos sería muy costoso y anticuado. Principalmente porque muchos funcionaban con tecnología que hoy en día es obsoleta ( las pistolas de luz no funcionan en las pantallas actuales hd  por citar un ejemplo ), y los saves de los juegos normalmente van en la nube  o e la memoria interna del dispositivo, así es que tampoco tendríamos una VMU como las de antes.

Lamentablemente el hecho de no contar con la pistola  descartaría algunos buenos juegos con temática "shooter sobre railes" como House of the dead 1 y 2 y Confidential Mission. Sin maracas no habría Zamba de Amigo,  y sin micrófono no hay forma de hablar con Seaman. Podríamos dar por descartado estos juegos que requerían de un periférico especial, aunque muchos se podían jugar con el control clásico, la experiencia no estaba completa.

Lo que debería tener el hipotético Dreamcast mini es una versión mejorada de su clásico control, con conectividad inalambrica y vibración incluida, talvez algo que nos recuerde la VMU sin tener que recurrir a fabricarla de nuevo como un artilugio separado. Sería la versión perfecta y mejorada para disfrutar de unas partidas hoy en día.




La nes mini cometió el error de usar controles alambricos, pero los cables eran demasiado cortos para los tiempos que corren ( a muchos nos tocó comprar un extensor ).


MUCHOS JUEGOS BUENOS POR INCLUIR, PERO ALGUNOS NO PODRÁN ESTAR.


El catalogo de Dreamcast tiene muchas joyas de donde escoger, amparadas por las propias creaciones de SEGA y sus ips propietarias ( Sonic adventure 1 y 2, shenmue , Skies of Arcadia, crazy taxi, Space Channel y Jet set radio, son buenos ejemplos) ; también hay juegos de capcom ( power stone 1 y 2 ) y la obra maestra de Namco ( Soul calibur ) que no podrían quedar por fuera del compilado de obras que vengan pre instaladas en esta Dreamcast Mini hipotética.

Pero habrán joyas que se quedarán por fuera: Aunque los juegos de deportes de Visual Concepts ( sega 2k sports en esa epoca ) eran geniales , sería poco probable que los viéramos allí otra vez. La razón es que usan caras, logos, marcas y deportistas que en su momento negociaron licencias para uso exclusivo en ese producto y en esa consola, traerlos de nuevo involucraría renegociar con muchas personas y marcas registradas.

Lo mismo aplica para modelos y marcas de vehículos y aviones, música y hasta licencias de motores gráficos o tecnología inexistente que usaban los juegos de aquel entonces. Legalmente es complicado si no eres el dueño absoluto de todo el código y la propiedad intelectual que habita en él. Es un tema difícil que tendrá que negociar Sega y que tiene que evaluarse, algunas compañías desarrolladoras de la epoca nisiquiera existen o fueron absorbidas por otras, así es que habrá que escarbar en el fondo de cada código que quiera resucitarse con un equipo legal experto en el tema de patentes, licencias y demas. . Esa es la razón de que no se distribuya más ningún juego de tennis de Sega en ninguna plataforma digital ( creo que la de Android persiste ) o de que haya desaparecido After Burner Climax ( usaba la licencia de un avión de combate ).

Se podrían descartar los juegos que tengan licencias deportivas y marcas de vehículos , y eso lo doy casi que por hecho , lo cual simbolizaría una baja sensible ya que el catalogo de dreamcast se nutre mucho de este tipo de juegos.


NO HABRÁ ONLINE, NO VALE EL COSTO.



SEGA fue pionera en el juego online a través de Dreamcast. NBA 2k2, Phantasy Star , Bomberman y Metropolis Street Racer eran algunos de los juegos que usaron estas funciones que estaban adelantadas a su epoca y que hacían uso de un precario modem de 56k pensado para tu linea telefónica de finales de los 90s. 

En la actualidad el juego online es algo inherente a la industria y es un servicio ( muchas veces de pago ) que lleva detrás una poderosa infraestructura de servidores pensados en ofrecer la mejor experiencia. 
La razón por la que no habría Juego Online en una hipotetica Dreamcast Mini es porque los servidores de estos juegos ya están cerrados o no existen, no hay una comunidad activa que los use ahora mismo ( aunque existen interesantes proyectos que plantean revivir estos servicios ) y porque involucraría una inversión más allá del hecho de revivir la consola. Las ganancias de la Dreamcast mini deben justificarse en la consola misma y no en un conjunto de servicios a su alrededor ;nadie espera que haya una comunidad cientos de miles jugando juegos de hace 15 años. 

Eliminada esta opción tendremos que descartar algunos juegos que basaban su experiencia en el online, como el mítico Phantasy Star ( aunque este juego y sus servicios sobreviven en otras plataformas ).


Difícilmente puede pasar, pero vale la pena soñar con ella.

Llegando a las conclusiones finales de  este extenso articulo y después de analizar los posibles escenarios, podría decirse que traer una Dreamcast mini a la realidad parece ser algo más difícil de lo que aparenta.

No es un secreto que Dreamcast no fue un éxito comercial para SEGA y que si bien es respetada por lo que representó su catalogo e innovaciones en su corta vida, no es ( por más que este servidor quisiera ) la consola más exitosa de la compañía nipona. Embarcarse en esta aventura que apela a la nostalgia y que amerita una inversión más o menos grande para una empresa en plena recuperación podría ser un riesgo demasiado elevado de correr...pero por otro lado estamos en una especie de BOOM nostálgico en donde el amor por los juegos retro parece enloquecer a los jugadores más veteranos ( la Nes Mini lo demostró  como un suceso de éxito mundial agotado en varios países y siendo el juguete más exitoso en ventas del año pasado ). ¿ Puede llegar la Dreamcast a ese nivel ? ¿ puede suponer un Boom como el de Nintendo y su Mini Nes ?... la verdad no tengo respuestas para estas preguntas y creo que es aventurado hacer conjeturar sin un estudio de mercado. 

Lo único que puedo decir es que en en el escenario que SEGA escoja para hacer realidad un sueño de esta magnitud es importante que sea ella misma la que se encargue de esto y que no ponga en manos de terceros su legado. Podría pasar algo como el desastroso regreso de la NEO GEO X GOLD EDITION, el cual no funcionó porque SNK y TOMMO no se entendieron.

Ojala algún día las palabras de esta lectura se vuelvan realidad y se materialicen. Es mi mayor deseo luego de Shenmue 3 ( el cual ya viene en camino ).

Larga vida a la Dreamcast!

* Las pruebas de los requisitos mínimos para emular Dreamcast en Hd  fueron hechas con un pc con esa configuración por un amigo mio, Alberto De La Hoz, quien me facilitó los datos. La información que hay en Internet es un poco bizarra ya que no está oficialmente dateada por lo que toca aproximarse a través de pruebas con equipos modernos pensados para el HD con un Hw discreto. Cuando comencé a emular Dreamcast ( en 2005 ) lo hacia a su resolución nativa o a 1024 x 768 como máximo ( lo mínimo para correrlo entonces eran 512 mb de ram, un Pentium 4 y una tajeta de video con mínimo 256 mb de memoria ) , por lo que desconozco lo minimamente necesario para correlo en Hd a un framerate cercano al original con un equipo de gama baja o media ya que tengo un pc con buenas prestaciones y puedo emularlo a 2K sin que le haga cosquillas.

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La idea para redactar este articulo vino de conversaciones, chats con otros jugadores, entrevistas y experiencias de personas que emulan Dreamcast en retropie y Recallbox usando Raspberry Pi y Odroid, fans de la marca y conocedores del tema ( alberto, julam ) y mi propia opinion . No sabría que Power Vr -como tecnología- seguía vivo de no ser por Elizabeth Saavedra, a quien quiero agradecer por darme un punto de partida e inspirarme a pensar en como sería una hipotética nueva Dreamcast Mini.

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Las Apreciaciones de este articulo corresponden a una opinión personal y no tienen ninguna relación con SEGA ni ninguno de sus socios o subsidiarias.

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